Виртуальная библиотека. Русская и зарубежная фантастика, фэнтези, детективы, триллеры, драма, историческая и  приключенческая литература, философия и психология, сказки, любовные романы!!!
главная | новости библиотеки | карта библиотеки | ссылки
РАЗДЕЛЫ
Детектив
Детская литература
Драма
Женский роман
Зарубежная фантастика
История
Классика
Приключения
Проза
Русская фантастика
Триллеры
Философия

КНИГИ ПО АЛФАВИТУ
... А Б В Г Д Е Ж З И К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я

АВТОРЫ ПО АЛФАВИТУ
А Б В Г Д Е Ж З И К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я

ПАРТНЕРЫ



ПОИСК
Введите фамилию автора:
Поиск от Google:



скачать книгу I на страницу автора

- Тем более что однажды вы уже перед ним не остановились.
- Что вы имеете в виду?
- Два крейсера, которые в системе Этана попытались уничтожить лайнер, где находились мы с герцогом.
Как известно, события развивались не совсем так, но Таллисто об этом не знал, или ему было наплевать... Во всяком случае, он только отвел глаза, взъерошил свою элегантную бородку и без выражения проронил:
- У меня нет комментариев.
- Оставим это! - довольно резко приказал я. Было понятно, почему Уилкинс затронул данную тему: ему наверняка казалось, , что я настроен по отношению к врагу излишне доверчиво и мягко. Но я не сомневался: либо Таллисто скажет правду по собственному желанию, либо нет - характер у графа был.
Поэтому я тоже опустился на пол - получилась забавная картина: что-то вроде трех усталых путников, расположившихся вокруг костра в ночном лесу и мирно беседующих, - и приступил к делу:
- Итак, граф, первый вопрос: почему недавно в paзгoворе вы назвали Вольфара Рега идиотом?
- Потому что то, чем он занимается, кажется мне идиотизмом. - Понимая, что констатация очевидного меня мало устроит, Таллисто быстро поправился: - Качество ответа зависит от вашей осведомленности, герцог.
- Давайте считать, что я знаю все. Или почти все... Он явно мне не поверил и чуть покривился:
- В таком случае ответ будет совсем коротким: я считаю его замысел поссорить нас с Человечеством и таким образом уничтожить - бредовым!
Ради одной этой фразы стоило съездить на Рэнд, - значит, в главном мы не ошибались. Что ж, я сразу почувствовал себя куда лучше, даже физически...
- Почему? То есть почему вы так считаете?
- Это план дилетанта. Даже если бы удалось настроить против керторианцев всю Галактику, само по себе это не вылилось бы в реальную угрозу чьим-то жизням... Тем более что и удасться не могло - бесполезно политическими средствами бороться с парнями, которые одну половину Галактики могут купить, а второй - просто приказать. И уж конечно, ни в коем случае нельзя было давать Принцу себя опередить. Надо было с самого начала обозначить, кто хороший, а кто - плохой... А теперь - пусть пропадает!
- Тем не менее вы его поддержали. Или это была ваша жена?
Смахивало на удар ниже пояса - впервые на моей памяти Таллисто покраснел. Причем так сильно, что заметно было и при слабом освещении. Я решил не настаивать на ответе вслух, - по-моему, и так понятно.
- Кстати, граф, а как Вольфар вообще собирался "обозначить хороших"? В чем была приманка? При такой игре она должна была быть более чем весомой...
- Такая она и есть, - сухо поправил меня граф и улыбнулся не без иронии: дескать, а говорили, что все знаете... - Неужели не догадываетесь?
Черт разберет - то ли я прочел ответ в его глазах, то ли меня просто осенило, но вдруг все недостающие части головоломки встали на свои места. Я понял, о чем умалчивал мой дядя, и смог только пробормотать:
- Станция "Бантам"... Технология клонирования. Фактически - бессмертие!
Стоило, наверное, проследить за их реакцией, но, захваченный своими мыслями, я уже не замечал ничего вокруг. Слова посыпались из меня, как из дырявого решета...
- Так вот какова наживка на этом крючке, предназначенном для всех - и для них, и для нас! Круто! Конечно,
Вольфар не уничтожил "Бантам". Он его поместил, по-видимому, где-то рядом с норой, в которой сидел сам все эти годы... Значит, вот как все было! Он вынашивал план, пока рос его клон, а когда пересадка его дрянной личности удалась и технология была апробирована, принялся действовать. Убрал ученых, знавших эту тайну, спрятал станцию и отправился мутить воду! Чтобы в подходящий момент крикнуть: "Бейте их - они плохие! А мы можем быть какие угодно, но нас не трожьте, потому что у нас есть кое-что... Дьявол! Но он и впрямь дурак, если надеялся сожрать такой гигантский куш в одиночку. Ведь только заикнись он о правде, как на него навалились бы всем скопом! Или... Или он еще на что-то рассчитывал?
В принципе вопрос был риторический, но Таллисто на него ответил:
- Не могу вам сказать, герцог. Сам хотел бы знать. Эта реплика подействовала на меня отрезвляюще - состав участников беседы не располагал к максимальной откровенности. И потом, у меня была вполне конкретная задача: добраться до Вольфара, освободить Гаэль и проучить мерзавца. Относительно этого ничего не изменилось, и измениться не могло... Для пущего успокоения я закурил еще одну сигарету, а потом постарался придать лицу самое свирепое выражение.
- Так. Перейдем к вещам простым и понятным. Где убежище Вольфара, граф?
Интересно, что бы я сделал, скажи он "не знаю"?.. Казалось, Таллисто тоже обсудил с собой этот вопрос, но пришел к благоприятным для меня выводам.
- В системе, следующей за той, где прежде находился "Бантам", - четко выложил он.
Естественно! Все было сосредоточено неподалеку друг от друга... Я вдруг вспомнил местонахождение станции, на которой нас должна была ждать "Элейн", - это был ближайший перевалочный пункт в направлении, указанном Таллисто. Выходит, дядя предполагал и это... Тем временем Уилкинс напомнил:
- Но та система считается замкнутой!
- Верно... - Чуть помедлив, Таллисто все же решил дать объяснение, не дожидаясь понуканий. - Когда Воль-фар впервые объявился на моем горизонте с идеей создания научно-исследовательского комплекса, а было это давно, меня удивили сразу несколько обстоятельств. Вы сами понимаете, герцог, одно сочетание Рега и науки казалось диким. Потом, хоть он и не признавался, чем собирается заниматься, но не требовал обеспечения секретности, а лишь просил создать ему спокойную обстановку, используя свой политический вес. Я согласился, больше из любопытства, и поначалу внимательно следил за "Бантамом". Но там начались эксперименты, показавшиеся мне весьма скучными; с течением времени я как-то свыкся с присутствием Вольфара и перестал обращать на него внимание, да и он вел себя исключительно незаметно... Но больше всего меня поражали факты его неожиданных появлений и исчезновений. И тут мне удалось кое-что разведать, а впоследствии, несмотря на всю свою скрытность, он и сам приоткрылся...
Вкратце история такова. В системе, о которой у нас идет речь, существуют два "тупика" - п-в-туннеля, из которых корабли не возвращались. Только мнение это ошибочно: один из туннелей проходим, и Вольфар в свою бытность штурманом каким-то образом об этом проведал. И сразу сообразил, какие прекрасные возможности это создает... Он вышел в отставку, убрав предварительно всех, кто мог знать об этом прыжке, и купил себе старенький корабль. Не знаю, где взял деньги... Вероятно, еще кого-то убил. После чего отправился в потайную систему, где, по его словам, оборудовал себе небольшую крепость на одном из астероидов, и засел там в ожидании, пока остальные не нарушат наконец клятву и не перегрызут друг другу глотки. Однако, исходя в рассуждениях из собственной психологии, Вольфар ошибся, заскучал и в итоге придумал собственный план... Впрочем, касательно оценок его поведения - это лишь моя версия. Дальнейшее вам известно. Добавлю лишь, что каким-то образом Вольфар действительно переправил "Бантам" со всем его содержимым через туннель в свою систему. Полагаю, ей даже можно присвоить его имя. - По тонким губам Таллисто промелькнула злая усмешка. - И сейчас герцог Per направляется именно туда.
Я не усомнился в правдивости рассказа, а вот Уилкинс отнесся к нему с большим недоверием.
- Как так? - не скрывая подозрения, спросил он. - Как мог оказаться проходимым туннель, прежде считавшийся тупиком?
- В этом весь фокус. - Таллисто впервые позволил себе эмоцию, выразившуюся в щелчке пальцами. - Не знаю, единственная ли это аномалия подобного рода или есть еще, но туннель в систему Вольфара нестабилен. Как он однажды вскользь обмолвился, ему приходится очень внимательно следить за графиком своих передвижений, дабы оказываться у туннеля в нужное время. То есть выглядит так, будто в большинстве случаев этим прыжком можно попасть только в ад, но иногда - в систему Вольфара...
"Где это убежище и, обрати на это внимание, как туда попасть..." - вспомнились мне слова дяди... Но что толку от всей его прозорливости, если, задавая теперь сей главный вопрос, я тоже наперед знал ответ.
- Так когда же по туннелю можно пройти?
- Боюсь, герцог, что это знает только Вольфар! Что ж, у меня не было оснований ему не верить, даже несмотря на то, что сочувствующее выражение, появившееся на его лице, показалось мне фальшивым. Вот уж действительно секрет, которым Вольфар поделился бы с кем-нибудь последним... И это смахивало на крах: как бы дальше ни разворачивались события, окажись Гаэль в упомянутой крепости - и, похоже, ее будет уже не спасти!.. Я вдруг почувствовал себя очень усталым, но один шанс еще сохранялся.
- Вы сказали только что: "Per туда направляется". Вы не оговорились, граф?
- Нет.
- Тогда где он сейчас?
- Давайте прикинем. - (Мне снова показалось, что он давно уже все прикинул и теперь исподволь наслаждается моей беспомощностью - небольшая месть за собственное унижение...) - Вчера поздним вечером Вольфар совершил переход к Рэнду, но через дальний туннель. Значит, ему пришлось пересечь почти всю систему, и сейчас он только-только добрался до перехода к системе, где раньше был "Бантам". Яхта моей жены не очень быстроходна...
- Вашей жены?!
- Она только числится моей, а фактически принадлежит ей. Я и не летал-то на ней ни разу."
- Постойте! - встрял Уилкинс. - А зачем ему понадобился чужой корабль, если, как вы говорите, у него есть свой?
- Его яхта слишком старая, не выдерживает длительных полетов. А может, дело и не в этом... Так или иначе, когда он прислал депешу, где просил направить яхту за ним на Денеб, Хильда выполнила его пожелание.
"А того ли, кого надо, мы допрашиваем?.." - промелькнуло у меня в голове, но время, время...
- Короче!
- До нестабильного туннеля ему осталось лететь часов шесть-восемь, - дисциплинированно отозвался Таллисто. Точно, издевается!..
Восемь часов максимум! Вот и не верь после этого в интуицию! Нет, не зря я так волновался, что время уходит... Только оно все равно ушло! Восемь часов - это слишком мало по меркам космических перелетов. Мне могло помочь только крайне счастливое совпадение, и задерживаться больше нельзя было ни на секунду. Поэтому я послал порталу сигнал на готовность, бросил майору:
- Уходим! - и принялся формировать в мозгу картинку. Никакого пути я в этот раз указать порталу не мог, поэтому сосредоточился на вспоминании мельчайших деталей...
Уилкинс же поднялся на ноги, одной рукой взял сумку, а второй вытащил бластер и навел на голову пленника... Вот тут Таллисто испугался по-настоящему.
- Но вы же поклялись! - заорал он не своим голосом.
- Разве? - холодно поинтересовался Уилкинс. - А по-моему, я ни в чем не клялся!
Но выстрел за этими словами не последовал, и спустя секунду я пробормотал:
- Оставьте его в покое, майор. Вы меня отвлекаете. Казалось, Уилкинс продолжал колебаться вплоть до самого последнего момента, но, когда я тоже встал на ноги - с порталом все получилось без проблем, - убрал-таки оружие и шепотом выругался. Признаться, мне тоже просто так уходить не хотелось, поэтому у самой арки я обернулся:
- Хотите совет, граф?
Он ограничился невразумительным мычанием, и я усмехнулся:
- Начните бракоразводный процесс! Ну что ж, хоть покраснел еще разок - и то ладно... В следующее мгновение я взял майора за руку и шагнул в залитую светом рубку "Прометея", флагманского корабля герцога Реналдо Венелоа. И, прищурившись, быстро огляделся - мало ли какой эффект вызовет наше появление...
Но все ограничилось молчаливым изумлением. По всей видимости, из-за того, что сам знаменитый пират тоже был тут. Он стоял ярдах в двух прямо впереди меня, рядом с большим монитором тактического компьютера, и, судя по взметнувшемуся на плечах плащу, только что обернулся, среагировав на открывшийся портал. Его округлившиеся глаза быстро обшарили нас, пока не остановились на моей искалеченной руке.
- Здравствуйте, герцог, - негромко произнес Реналдо. - На шпагах дрались?
- На отравленных сосисках, - бросил из-за моего плеча Уилкинс, но взрыва хохота не последовало, - очевидно, Реналдо не поощрял чувство юмора в подчиненных. Полезная практика, черт возьми!..
- Майор в отставке Джек Уилкинс, - очень к месту представил я. - Герцог Реналдо Венелоа!
Я прикусил язык, с запозданием сообразив, что вообще он носит тут иное имя, но это как будто прошло незамеченным... Герцог и мой компаньон обменялись достаточно напряженными взглядами, после чего почти синхронно отдали друг другу честь. И тут я выпалил самый животрепещущий вопрос:
- Где мы находимся, Реналдо? Чуть кивнув, он развернулся, набрал короткую команду на клавиатуре и поманил меня к монитору. Через секунду картинка на нем, прежде дублировавшая один из бортовых экранов, сменилась изображением схемы окрестных п-в-туннелей, где наше местоположение обозначалось жирной красной точкой. Какая-то странная это была схема. В первый момент я вообще ничего не понял, но затем узнал систему Рэнда, вычислил от нее место, куда мы должны были попасть, и, не удержавшись, подскочил на месте - каким-то чудом мы были совсем неподалеку!
Мои приплясывания и восклицания были, по-видимому, истолкованы герцогом не совсем верно, потому что он спросил:
- Что-нибудь не так? Если да, то извините. Ваше послание было очень сжатым. Получив его, я незамедлительно двинулся к Рэнду самым коротким путем. Которым и следую.
Поясню. Он имел в виду записку, которую я отправил в его адрес с помощью карманного генератора мультилинии в ночь нашего с Уилкинсом прибытия на Рэнд. Она действительно была крайне лаконичной: "Вольфар жив. Немедленно вылетайте в сторону Рэнда". Так я написал ему, не сомневаясь, что он последует приглашению, а "Про-метей" окажется для меня куда более существенным подспорьем, чем жалкая "Элейн". И на этот раз мои надежды оправдались на все сто! Я был чертовски доволен, даже горд собой, когда с улыбкой повернулся к герцогу:
- Что вы, Реналдо! Все идет отлично!
- Отлично? - переспросил Уилкинс своим непередаваемым сварливым тоном. - Как бы не так! Вы что, ослепли, босс?! Посмотрите! - (Я покорно отвернулся к экрану). - Мы же находимся в системе, которой нет ни на одной из карт! А вот еще такая же! И еще!.. Нет, вы только гляньте на п-в-туннели. Да добрая половина из них числится в тупиках!
И верно. Увлекшись своей радостью, я просмотрел очевидное. Мы действительно находились в системе, которой не было! Голова у меня пошла кругом в прямом смысле, и я обернулся к Реналдо, теперь уже растерянно... Но тот не стал темнить и улыбнулся чуточку снисходительно:
- Вы не забыли, господа, как определяется проходимость п-в-туннелей? Методом проб и ошибок. Посылают разведывательный корабль: вернулся - есть туннель, не вернулся - тупик. Но многие разведчики не возвращаются потому, что на другом конце их поджидают хорошо вооруженные и очень бдительные пиратские корабли или даже целые станции. Да, нам известно множество нехоженых троп в космосе. Но иначе мы бы давно прекратили свое существование.
"Ну и дела!" - подумал я. За один день я выяснил про систему галактических п-в-переходов больше, чем за всю предыдущую жизнь. Однако мои мысли перескочили на другое; на мгновенье я похолодел, но тотчас расслабился. Похолодел оттого, что забыл спросить у Таллисто, какой именно из тупиков в системе Бантама - так я буду для удобства называть ее в дальнейшем - нам, вообще-то, нужен? А успокоился, еще раз взглянув на схему... Все верно, судьба простила мне ротозейство: к одному из этих псевдотупиков мы сейчас неслись по пространству, контролируемому пиратами. Следовательно, по методу исключения, логово Вольфара находилось позади второго...
- Можете вызвать данные по этой звезде? - Я постучал ногтем по стеклу напротив узла системы Бантама.
- Извольте.



Быстрая смена, и на мониторе появилась проекция системы. Второй тупик был на ней обозначен стандартным серым ромбом. Я указал на нет-
- А что скажете про этот туннель, герцог?
- Ну, - (я почти видел, как он пожимает плечами), - это настоящий тупик.
- Ага! - кивнул я. - Для всех, кроме Вольфара Рега! Последовала красноречивая пауза, а затем я, затаив дыхание, спросил:
- Сколько нам туда лететь?
- На форсированной мощности - часов восемь!

Глава 7

Непрекращающееся противоборство между аппетитом и нервами вступило в новую фазу, и волнение вновь брало верх. Я был вынужден признать это, глядя то на Уилкинса, с увлечением обгладывающего кости, оставшиеся от целой жареной курицы, то на собственную нетронутую тарелку, - оба зрелища вызывали у меня примерно одинаковое отвращение. Впрочем, угроза голодного обморока надо мной не довлела, ибо за прошедшие шесть из восьми отведенных на погоню часов я уже однажды потрапезничал.
Собственно, это было первое, что я сделал после того, как Реналдо отдал в рубке все необходимые распоряжения. Сам адмирал (так называли здесь Венелоа) проводил меня в столовую, располагавшуюся как раз в районе брюха дракона, и заказал обед. Правда, скорее не из любезности, а из желания узнать, что же происходит, но я был не в обиде и изложил ему основную последовательность событий, имевших место после нашего расставания в системе Денеба. Это заняло у нас все время обеда и последующего визита в медчасть, где мне наконец-то нормально обработали руку, сшили края раны и вкололи обезболивающее. Затем герцог предложил мне восстановить силы и отдохнуть в его собственной каюте, но из этого ничего путного не вышло... Несмотря на гнетущую усталость и накатывающуюся волнами реакцию от пережитого стресса, уснуть не удавалось. Болезненно ныла рука, в голову постоянно лезли фрагменты этой истории (в особенности почему-то именно те, где можно было вести себя и поумнее), и все это на общем фоне гадания: успеем - не успеем... Я пытался успокоить себя рассуждениями на тему "А что я вообще так дергаюсь?" или "Можешь хоть удавиться, но быстрее мы не полетим!", но облегчения это не приносило. Мы отчаянно спешили, и это носилось в воздухе в самом прямом смысле. Обычно благодаря искусственным гравитаторам и мощнейшим инерциальным амортизаторам внутри космического корабля ощущение движения отсутствует напрочь, но сейчас, на максимальной скорости, амортизаторы справлялись не до конца, что выливалось в тончайшую вибрацию, совершенно безвредную, но заметную. И эта непрестанная, идущая отовсюду дрожь словно гипнотизировала меня, вновь и вновь зацикливая на "успеем - не успеем"...
Промаявшись так часика полтора, я вернулся на командный пункт, в рубку, но там ничего интересного не происходило, разве что вибрация была еще чувствительнее (очевидно, в силу конструкционных особенностей корабля-дракона)... Мы сматывали бешеное количество миль в секунду, но, за исключением небольших изменений в оптике, это ни в чем не выражалось. Я подумал, что если бы космос умел издавать звук, то треск от разрываемого "Прометеем" пространства донесся бы, вероятно, до самого ядра Галактики, но все это слабо утешало, очень слабо. Поэтому, когда Уилкинс, тоже болтавшийся в рубке все это время, предложил мне сходить еще разок подзаправиться, я с охотой ухватился за эту идею - хоть как-то можно отвлечься. И поначалу, даже несмотря на неспособность к приему пищи, я вроде бы слегка расслабился, но затем, после мгновенной потери ориентации - она означала, что "Прометей" только что совершил прыжок в систему Бантама, - все пошло по новой... Наверное, мои переживания были очень заметны со стороны, раз уж Уилкинс, вообще-то не склонный к лирике, по завершении расчленения куриного скелета посмотрел на меня с откровенной жалостью и, явно подбирая слова, сказал:
- Ну что вы, герцог, право слово... Все, что от нас зависит, сделано. Чего изводить себя понапрасну - говорят, нервные клетки не восстанавливаются.
Я усмехнулся:
- Все это я себе уже говорил. - Его жалость, однако, меня задела, поэтому я позволил себе слегка пройтись в его адрес: - Но ключевое слово здесь - "понапрасну". Да, майор? Конечно, исключим напрасное - вот девиз: ваш и еще половины Человечества! Что ж, может, он и не так уж плох. Но в теории, вы не находите? А на практике почему-то не выходит даже у самых закоренелых приверженцев этого принципа. Сомневаетесь? Да вот взять хоть недавний пример: в кабинете Президента Рэнда вы не стали стрелять - хотя с вашим искусством наверняка могли бы вывести Таллисто из строя, - а предпочли полезть на рапиру с голыми руками. Разве вы не рисковали понапрасну?
Слушавший вначале довольно весело, тут Уилкинс нахмурился:
- Не хочу обсуждать девизы и все такое, но пример вы выбрали неудачный! Не стрелял я по единственной причине: запасные батареи тоже сели и заряда хватало только-только на один полноценный выстрел, а он должен был пригодиться потом. Возможно, я поступил немного легкомысленно, забыл, что средний уровень физического развития и подготовленности ваших товарищей значительно превосходит лучшие человеческие образцы, но ни о какой напрасности тут и речи быть не может!
- А он - выстрел, то бишь - должен был пригодиться потом, - задумчиво повторил я. - Чтобы прострелить голову Таллисто, надо думать?
- Ну да, - слегка извиняющимся тоном подтвердил он. - Знаете, я не люблю выносить помилование врагам, которые пытались отправить меня на тот свет. Думал, кстати, - что и вы тоже не любите.
- Правильно думали. Так почему же вы не выстрелили?
- Да вы же сами мне запретили!
- Лукавите, майор! - Я улыбнулся. - Я приказал вам оставить его в покое, только когда убедился, что сами вы стрелять не станете. Согласны?
Он сделал сперва большие глаза, но я покачал головой, и ему пришлось признать:
- Да. Пожалуй, так. Но, как бы я себя ни вел, я прекрасно помню, кто из нас двоих босс! Я просто не могу принимать решения такого уровня единолично!
- Тем не менее, перекладывая ответственность на меня, вы предопределили исход. Если бы я отдал приказ убить Таллисто, то нарушил бы клятву. Даже две!
- Правда? - К нему снова вернулась веселость. - А уж не лукавите ли вы теперь, герцог? Нарушили бы клятву? Ну и что, простите? Кто бы об этом узнал? Вы же смело могли валить все на меня!
- Неважно. Я сам бы знал. Этого достаточно. Достойный ответ, но... Но этого не было достаточно, что он мне всем своим видом и показал. Что ж, я вздохнул: больше ничьей тут ничего не светило...
- Да, клятва - это лишь часть проблемы. Ведь, абстрагируясь от наших личных взаимоотношений, нельзя не признать, что смерть такой личности, как Президент Рэнда, неизбежно повлекла бы за собой множество разнообразных последствий. Я не мог оценить их в несколько секунд, да и сейчас бы не взялся...
Уилкинс удовлетворенно кивнул - никто не трусил и не малодушничал, все просто думали о будущем. А затем улыбнулся, эдак по-доброму:
- Знаете, герцог, а ведь ваш характер значительно тоньше, чем это может показаться на первый взгляд!
- Как будто бы это в равной степени не относится и к вам, - тоже улыбнувшись, вернул я комплимент и собирался еще кое-что добавить, но тут возле нашего столика материализовался один из адъютантов Реналдо.
- Адмирал просит вас подняться в рубку, - с подчеркнутой предупредительностью доложил он, и я вскочил, мгновенно вспомнив про ненадолго вылетевшего из головы Вольфара...
Однако Уилкинс был явно не в восторге оттого, что нас прервали. Когда адъютант отвернулся, он знаком попросил меня обождать, но я это проигнорировал, не думая, что может быть нечто более важное, чем грядущий конец погони. Присоединившись же ко мне на выходе из столовой, майор вновь порывался что-то сказать, но передумал, показал на ухо и, обогнав, поравнялся с моим провожатым. Пройдя в ногу с ним несколько коридоров, Уилкинс непринужденно оглядывался, а затем бросил короткий взгляд на нашивки у него на плече и вежливо осведомился:
- Коммодор, можно задать вам вопрос? Пожалуй, проявление майором неожиданного любопытства было случаем настолько вопиющим, что я бы обратил на него внимание и без подсказки...
- Да, сэр?
- Я вот так смотрю... - Уилкинс весьма естественно замялся. - А что, в вашем флоте женщин вообще нет?
- Да нет, на других кораблях и станциях - есть. А на "Прометее" действительно нет ни одной, это вы верно подметили. - Казалось, в тоне офицера прозвучал легкий оттенок сожаления, а Уилкинс на ходу обернулся, словно проверяя, усвоил ли я информацию.
Ну, усвоить-то я усвоил. Только к чему это он?.. Надо заметить, что прежде меня удивляла другая странность в его поведении, а именно устойчивое отсутствие какой бы то ни было реакции на мой план воспользоваться помощью короля пиратов. Признаться, когда по прибытии на Рэнд я поделился с ним своей идеей, то ожидал довольно жаркого обсуждения, но Уилкинс не высказал ни слова поддержки либо порицания. И тут существовало одно правдоподобное объяснение. Вероятно, Уилкинс, в прошлом кадровый военный, чувствовал инстинктивное отвращение к самому институту пиратства и не хотел иметь с их вождем ничего общего, но в свете очевидных преимуществ для дела возразить тоже не мог. Логично. Но тогда почему сейчас он заострил мое внимание на личности Be-нелоа, прежде не поминавшегося им даже косвенно? Да еще в таком своеобразном аспекте, как отношение к женщинам?...
До самого прихода в рубку я так ничего и не придумал, а там все забылось... Не дожидаясь приглашения, я подошел к Реналдо и встал рядом с ним напротив монитора тактического компьютера, где красовалась проекция системы Бантама, - я уже узнавал ее с первого взгляда. Мы - стилизованный синий дракон - находились на середине пути от одного псевдотупика к другому, а из дальнего конца системы туда же, и практически навстречу нам, двигалась маленькая красная черточка, почти искорка... "А вот и Вольфар!" - чуть не воскликнул я вслух. Впервые с самого начала нашего противостояния я воочию видел своего врага! Пусть не в лицо, но все же... Однако этими двумя объектами искусственного происхождения ситуация в системе Бантама не исчерпывалась. Был и третий - целая группа жирных красных кружков, следовавшая одним курсом с яхтой Вольфара, но в значительном от нее отдалении.
- Это кто? - Я указал на огоньки.
- Флот Рэнда, - достаточно беспечно отозвался герцог. Ну что ж, это было в порядке вещей. Очевидно, едва вернувшись на рабочее место, Таллисто (или его жена?) послал "своему другу" эскорт поддержки. Но восемь часов было маловато и для него - пока что корабли Рэнда тоже только догоняли Вольфара. Между тем, учитывая собственные проблемы графа и то, что мы слышали о путях их решения, ему впору было стягивать космические силы к планете... Забавно, но нельзя было исключить вероятность того, что мы с Уилкинсом походя предотвратили государственный переворот в одной из самых влиятельных галактических республик! Или по крайней мере отсрочили...
На данный же момент наибольший интерес, безусловно, представляла скорость всех относительно друг друга и п-в-туннеля, и я не сомневался, что Реналдо уже знает результаты компьютерных расчетов, но предпочел понаблюдать немного сам и прикинуть на глазок. По части абсолютных величин все было ясно: из троих участников мы показывали наилучший результат, флот Таллисто немного нам уступал, а Вольфар только попадал в призеры. Но насчет туннеля... Мне казались, что никто никого перехватить не успеет: ни эскадра нас - хорошо, ни мы Вольфара - отвратительно!.. Наконец я отважился на проверку:
- Перехватим яхту?
- В этой системе - нет. Можем только расстрелять. И тут у меня потемнело в глазах - дошло предостережение Уилкинса! Конечно, можно ведь и расстрелять! Какой интерес для Венелоа представляет какая-то там женщина, находящаяся рядом с Вольфаром?! Реналдо наверняка и в грош не ставил чужую жизнь. Особенно женскую, раз он тоже весьма холоден к прекрасному полу!
Да-а, в этот момент я даже не знал, как себя назвать. Разумеется, я предполагал, что подключенный к завершающему этапу герцог Венелоа захочет прикончить Вольфара лично, но это выглядело даже удобно - мараться лишний раз не придется, да и рисковать тоже (все-таки Вольфар любым оружием владел получше меня, и об этом не стоило забывать)... Но забыл я о другом: что окажусь в ситуации, полностью контролируемой своим якобы помощником, и на все мои просьбы об осторожности и спасении жизни Гаэли он может смело начхать! И теперь получалось, что я могу только стоять, хлопать глазами и чувствовать себя... Ну, в дерьме по уши - это еще слабо сказано!
Однако, простояв так в оцепенении добрых минут пять, я вдруг спохватился. Что это там сказал Реналдо по поводу перехвата? "В этой системе нет"? А в следующей?.. Набрав побольше воздуха, я постарался, чтобы голос звучал уверенно и хладнокровно, и сказал с утвердительной интонацией:
- Но стрелять мы не будем.
- Не будем, - согласился Реналдо, и я искоса взглянул в его сторону.
Да уж, излишне обольщаться не следовало. Обычно непроницаемое лицо герцога преобразилось: широко распахнутые глаза горели, на скулах зажегся лихорадочный румянец, зубы скалились в усмешке - он казался живым воплощением азарта погони. И уж конечно, не думал ни о каких девушках... Тут мне на руку играла его ненависть к Регу, ибо она была, очевидно, настолько велика, что не могла удовлетвориться тихим убийством с расстояния в несколько тысяч миль. Только собственными руками. И для этого он даже готов был последовать за Вольфаром в более чем рискованный прыжок...
Что ж, из двух возможных для меня это был лучший вариант. Да и вообще, пока Вольфар не получит неожиданного шанса на спасение, немедленная смерть Гаэли не грозит. "Не грозит - от руки Венелоа!" - я внес малоутешительную поправку, страстно желая каким-нибудь седьмым чувством проведать, что же думает сейчас наш враг. Но при очередном взгляде на монитор я вдруг сообразил, что седьмое чувство тут вовсе необязательно. Расстояние между нашими кораблями стремительно сокращалось, и, по моим представлениям, к этому моменту мы могли уже вступить в прямые переговоры...
- Реналдо, а Вольфар не пытается с нами связаться?
- Пытается, коммодор? - герцог переадресовал мой вопрос тому самому офицеру, что провожал нас из столовой.
Тот пощелкал какими-то клавишами на пульте перед собой и отрапортовал:
- Да, сэр! И не он один!
- Отлично. Значит, напуган! - В приливе энтузиазма герцог даже пристукнул кулаком о ладонь, а затем, отвечая на мой вопросительный взгляд, пояснил: - Я приказал не отвечать никому!
- Почему?
- А зачем? - Он искренне удивился. - Разве кто-нибудь сможет изменить что-то словами? К тому же Воль-фар сейчас в большем неведении, чем мы. Вот пусть в нем и остается!
Тоже, кстати, интересная мысль! Ведь что видел на своих экранах Вольфар? Преследующий его <Прометей" герцога Венелоа, и все: мой портрет поверх морды дракона намалеван не был. Так что если его яхта не была оснащена генератором мультилинии (а так скорее всего и было), то о моем присутствии в погоне он не должен был знать. И следовательно, ни шантажировать жизнью Гаэли, ни убивать ее смысла для него не имело. Оставалось только молиться кому-нибудь, чтобы Вольфару вот прямо сейчас не захотелось совершить бессмысленный поступок...
А в следующие десять минут содержание мыслей герцога Рега прояснилось еще немного. Похоже, тот и впрямь был испуган и растерян, если вообще не начал паниковать. Во всяком случае, я не могу найти другого объяснения тому, что внезапно яхта Вольфара резко сбавила ход, а буквально через полминуты вновь разогналась. Выглядело так, будто, имея перед глазами результаты расчетов и не подозревая о том, что стрелять мы не собираемся, он хотел было притормозить и отойти под защиту рэндовской эскадры, но быстро передумал. И ясно почему. Если хотя бы половина легенд о флагмане пиратов, бродящих по Галактике, соответствовала действительности, то шесть-восемь крейсеров не стали бы для него непреодолимой преградой... Поэтому казалось весьма вероятным, что Вольфар в своем суденышке в эти минуты готовился к смерти, и это даже внушало оптимизм: к чему ему торопиться с Гаэлыо, раз уж ей все равно погибать вместе с ним.
Но тем не менее дальше пошли уже сплошные нервы. Яхта Вольфара вплотную приблизилась к п-в-туннелю, счет шел на минуты, а вся моя оценка ситуации могла быть, мягко говоря, заблуждением. Я слишком часто ошибался прежде, чтобы теперь быть уверенным в обратном... Поэтому, когда в звенящей тишине рубки раздался доклад одного из старших офицеров:
- Адмирал, яхта в зоне поражения! - я уже готов был услышать команду Реналдо "огонь!", хоронившую все мои надежды самым недвусмысленным образом.
Однако прошла секунда, другая - герцог все молчал, и наконец чуть хрипло приказал:
- Готовимся к прыжку!
По помещению пронесся шорох, но, как мне показалось, привычная скорость исполнения команды отсутствует - решение герцога стало для его людей неприятным сюрпризом. Им вовсе не улыбалась перспектива прыжка через туннель, официально считавшийся тупиком, и это легко было понять. - Не без тревоги я взглянул на Реналдо, но тот стоял, вернув себе неприступный вид, и лишь подмигнул мне буквально одной ресничкой.
Наконец выразителем общего мнения отважился стать самый внушительный на вид товарищ - здоровенный бородач, вес которого по меньшей мере не уступал моему. Встав со своего места, он сделал шаг вперед и пророкотал густым басом:
- Простите, адмирал, но не собираетесь же вы прыгнуть вслед за этим безумцем? Это чистое самоубийство!
Реналдо с безразличием (прекрасно разыгранным?) глянул в его сторону, круто развернулся, в два шага пересек разделявшее их пространство и остановился, сложив руки на груди:
- Ты хочешь опередить события? Парень колебался недолго;
- Нет, сэр! Извините, сэр!
Молниеносным движением герцог схватил его за шиворот, оторвал от пола и, пронеся пару шагов на вытянутой руке, швырнул в кресло:
- Тогда работай!
Честно говоря, эта краткая демонстрация силы произвела впечатление на всех, - не исключая меня и с живым интересом наблюдавшего за сценой Уилкинса. Хотя в принципе такой трюк я был в состоянии повторить...
Убедившись же, что маленький бунт подавлен, Реналдо отправился обратно, а я перевел взгляд на монитор. И вовремя - красная искорка яхты уже представляла единое целое с ромбом туннеля. Дабы не упустить самый момент прыжка, я поднял глаза на иллюминатор - с такого расстояния все и в оптике видно. Там, правда, было темновато - мы находились далеко от светила, а апертура здесь не была, естественно, очерчена огоньками, но, присмотревшись, я заметил серую тень, скользящую слева к центру... Короткая вспышка в районе кормы яхты, и все - Вольфар свой переход совершил! Теперь очередь была за нами...
И тут иллюминатор перед моими глазами озарился двумя ярчайшими сполохами подряд, а "Прометей" ощутимо тряхнуло. Это подоспела эскадра Рэнда, о которой все, похоже, позабыли. Но теперь уже мы были в зоне досягаемости их огня! Однако пираты опомнились моментально: несколько отрывистых команд Реналдо, и могучие защитные поля окутали корабль, а навстречу врагу понеслись залпы нашей артиллерии.
Тем не менее наша стрельба была совершенно неприцельной (на такой-то скорости!) и велась скорее для острастки: Реналдо явно не собирался начинать маневры и вступать в настоящий бой с крейсерами Рэнда. Причина этого была ясна: каждая секунда задержки уменьшала наши шансы благополучно проскочить вслед за Вольфа-ром, - кто знал, когда чертов туннель вздумает перейти в другую фазу... Однако теперь проняло даже Уилкинса. Скромно стоявший рядом с выходом, дабы никому не мешать, он вдруг тоже подошел к тактическому монитору и прямо-таки впился в него глазами. И я, будучи полным профаном в космических боях, тоже понимал, в чем загвоздка. Прыжковый двигатель Арнесена нельзя было включать в окружении силовых полей - это гарантировало превращение корабля в плазменное облачко. Так что если наш адмирал намеревался прыгать, то при входе в апертуру туннеля должен был снимать защиту, подставляясь под массированный залп, и даже такому монстру, как "Прометей", это грозило мгновенным разрушением... Вот тут я впервые увидел, что Реналдо нервничает: руки его самопроизвольно сжались в кулаки, губы слегка шевелились (мне показалось, что я узнал парочку забористых керторианских ругательств), а глаза остановились на одном из экранов, куда выводилась схема корабля и состояние его защитных полей. Да, сейчас там все было в порядке - огонь эскадры не проник в передний щит и на треть, но давление было непрерывным, и выдержит ли его неприкрытый корпус "Прометея" хотя бы в течение пары секунд - это был тот еще вопрос!..


скачать книгу I на страницу автора

Страницы: 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22 23 24 25 26 27 28 29 [ 30 ] 31
ВХОД
Логин:
Пароль:
регистрация
забыли пароль?
РЕКЛАМА

Володихин Дмитрий - Доброволец
Володихин Дмитрий
Доброволец


Шилова Юлия - Ликвидатор, или Когда тебя не стало
Шилова Юлия
Ликвидатор, или Когда тебя не стало


Акунин Борис - Нефритовые четки
Акунин Борис
Нефритовые четки


   
ВЫБОР ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ

Copyright © 2006-2015 г.
Виртуальная библиотека. При использовании материалов - ссылка на сайт обязательна .....

LitRu - Электронная библиотека